【轻井泽威士忌:最后的364桶】

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说真的,轻井泽威士忌的遭遇,和毕加索有几分相似。

已故艺术大师毕加索,作品在2004年以1亿多美元成为世上最昂贵的画作之一,然而当时毕加索已逝世31年。同样地,2006年,已闭厂的轻井泽蒸馏所在英国公司宣传下变得世界知名,价格屡创新高,然而当时连生产的机器都已卖掉。

或许你会感慨毕加索和轻井泽威士忌生不逢时,但是正因为他们在时代里特立独行的做法,才会名扬后世。

日本威士忌历史

日本至1633年起奉行锁国政策,直到1854年美国海军率舰来日本才打开了日本与外国通商的关口,史称“黑船来航”。自此日本与外国的接触增加,源自苏格兰的威士忌亦开始传入。

1923年,寿屋(即现在的Suntory)开设了第一家生产日本威士忌的酒厂─山崎蒸馏所,蒸馏所厂长是曾留学苏格兰的竹鹤政孝,于是日本开始了酿造适合当地人口味的威士忌。1955年,位于长野县轻井泽的大黑葡萄酒株式会社葡萄酒庄园也随着潮流转型为蒸馏所,生产白兰地和威士忌。

这家轻井泽蒸馏所,麻雀虽小五脏俱全,而且对原料、酿造过程和工具都很讲究。轻井泽这个地方的天然环境很适合酿酒,蒸馏所用的水源自附近的浅间山。

浅间山是活火山,土壤肥沃,而且降雪量甚多,雪融化后的水就成为了滋养农地的优质水源。另外轻井泽用的威士忌原料是二条大麦Golden Promise,糖化率比较低,麦香浓郁,价格较贵。酒桶则主要用风味独特的American Oak雪莉桶,可见蒸馏所在选材方面不惜工本。

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轻井泽蒸馏所的特别之处

至于轻井泽蒸馏所用的铜制单式蒸馏器,就是让轻井泽威士忌风味独特的秘密。单式蒸馏器最初是用于蒸馏本格烧酎的,由于可以保存发酵后的天然风味,后来威士忌亦用这个方法来使麦芽发酵后的香气发挥得更好。它容量越小,蒸馏出来的酒就品质愈佳。而轻井泽用的蒸馏器用量只有4000L(法定最少的容量是2000L),比一般酒厂小,也更矜贵。

这么优秀的威士忌蒸馏所怎么会闭厂呢?日本在二次大战后经历了四十多年的酒厂整合,经济实力较弱的轻井泽蒸馏所在1995年被收归Mercian旗下,成为Mercian轻井泽美术馆内的一部分,并在2000年停止生产。

2007年,它被卖给KIRIN后没有复产,最后连美术馆也在2011年闭馆。幸好英国的Number One Drinks Company买下轻井泽的共364桶原酒,重新以富有日本特色的设计包装轻井泽威士忌,并且把这款优质的日本威士忌推出国际市场,分销到欧洲、美国、台湾等地,才让轻井泽风靡国际。

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轻井泽蒸馏所纵使在旧时代激烈的竞争中命途坎坷,但是现代人相信优质的东西必然有它存在的价值。今时今日仅存数量稀少的轻井泽威士忌,它如此受欢迎,就是因为世人欣赏蒸馏所对品质的坚持。

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Steven Wong

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